預防及改善視力退化透過營養素的補充,類胡蘿蔔素抗氧化劑的攝取,玉米黃質、葉黃素及meso-zeaxanthin可以對眼睛提供重要的保護...... 人類五種感官中,視覺可以説是最寶貴的,它讓我們看見及探索週遭的環境。然而,隨著年齡的增長,人的視力就容易有減弱或病變的情形發生,如:退化性黃斑病變、白內障等。白內障也許還可以手術的方式治療,但是,退化性黃斑病變則可能導致永久性失明。

 

幸運的是,葉黃素(lutein)、玉米黃質(zeaxanthin),以及消旋玉米黃質〈meso-zeaxanthin〉這三種營養素,對於逐漸老化的黃斑區塊的結構,提供重要的保護。葉黃素(lutein)、玉米黃質(zeaxanthin),是從有色蔬果中萃取出來,可以保護精細的眼睛組織,免於過度氧化,及預防太陽光中藍色光的侵襲。而消旋玉米黃質〈meso-zeaxanthin〉,並不存在於飲食中,它通常是由視網膜中的葉黃素轉化而來的。

 

葉黃質(Xanthophylls):大自然的遮光劑玉米黃質及葉黃素同是屬於類胡蘿蔔素中的一類,稱為葉黃質(xanthophylls),就像大家所熟知的「β-胡蘿蔔素」和「蕃茄紅素」一樣;類胡蘿蔔素家族,自然存在於各種不同的植物中,特別是擁有光鮮亮麗色澤的蔬菜及水果,如黃,橘及綠色的蔬果中可以發現。葉黃質(xanthophylls)是植物的天然遮光劑,能避免太陽光過度的傷害。

 

富含玉米黃質的食物,包括黃椒、黃色甜玉米、哈蜜瓜、芒果、柳丁以及桃子。而葉黃素,多含於深綠色葉菜類蔬菜、綠色花椰菜、蘆筍、黃色甜玉米、南瓜、奇異果〈或稱獼猴桃〉及豌豆中。蛋黃中玉米黃質及葉黃素的含量,也許比蔬果還多。現代科學證實,一天一顆蛋,能補充身體所需的類胡蘿蔔素營養,而且不會影響血清膽固醇。葉黃素比玉米黃質更容易攝取得到,不過,玉米黃質似乎是更具效力的抗氧化劑。

 

科學家們相信,當我們攝取類胡蘿蔔營養素,達到一個適當的量時,對某些疾病可以產生很大的預防效果。雖然短期飲食上缺乏玉米黃質及葉黃素,並不會直接造成疾病,但長期缺乏則可能引起眼睛方面的疾病、皮膚老化以及動脈硬化,甚至可能引起癌症(膀胱癌)。引發這些疾病的原因,可能是因為缺乏這些營養素,造成體內防禦自由基攻擊的能力降低,特別是眼睛。

 

科學家一再地從研究中證實,葉黃素、玉米黃質以及消旋玉米黃質,這三種營養素能發揮對眼睛的保護作用。在眼睛視網膜的黃斑區塊中(感光細胞聚集的地方,負責在視野中央提供顏色及具體細節),這些類胡蘿蔔素的含量很高。由於葉黃素、玉米黃質,以及消旋玉米黃質,存在於視網膜中的一塊黃色斑塊,即黃斑部,這些類胡蘿蔔素一般被當做是黃斑部的色素。

 

雖然其他的類胡蘿蔔素也存在於我們的食物中,但只有葉黃素和玉米黃質可以積存於眼球黃斑部中。如果將消旋玉米黃質當成補充品來補充,它可以被血液吸收,並有效增加黃斑部色素的含量。這些類胡蘿蔔素,可以吸收太陽光中會導致視力喪失的有害紫外線及藍色光,以保護視網膜。因此,我們將這些營養素,視為眼睛天然的遮光劑。

 

眼球的水晶體也富含葉黃素和玉米黃質。水晶體聚集進入視網膜上的光。要免於白內障疾病的困擾,維護眼球水晶體健康,是相當重要的。

 

黃斑病變證實與消旋玉米黃質缺乏有關罹患黃斑病變的病人,其黃斑部消旋玉米黃質〈Meso-Zeaxanthin〉的含量,比起健康的人,少了30%。缺乏消旋玉米黃質的原因之一,就是葉黃素的攝取不足。而另一個原因,則可能是視網膜內的葉黃素,無法被適當轉化成消旋玉米黃質所造成。

 

為了更進一步了解,葉黃素、玉米黃質及消旋玉米黃質,這三種營養素在視網膜內的含量,科學家以器官捐獻的眼睛,做細胞切片研究。研究結果如預期,患有黃斑病變的視網膜中,這三種類胡蘿蔔營養素的含量,與健康的眼睛比較之下,明顯較少;而且黃斑病變患者的黃斑部中,消旋玉米黃質的含量更少。這些解剖研究的結果,也印證其他研究提出的:「這三種營養素對於維持黃斑部結構健全完整相當重要」。

 

一些患有老年黃斑病變(Age-related macular degeneration,簡稱AMD)的患者,由於體內葉黃素轉化合成消旋玉米黃質的機制退化,因而造成消旋玉米黃質的含量嚴重缺乏。根據最近一些測量黃斑部厚度的研究結果皆顯示,補充消旋玉米黃質營養品,可以增加黃斑部色素及密度。因此,科學家相信,攝取適量的葉黃素和玉米黃質(不管是飲食來源或營養補充品),同時服用消旋玉米黃質補充劑,可以明顯降低罹患黃斑病變的機率。

 

避免退化性黃斑病變(Macular Degeneration)老年黃斑病變,會使眼睛裡的感光細胞死亡,這是造成老年人視力喪失,最普遍的原因之一;而隨著年齡的逐漸老化,罹患退化性黃斑病變的人數,將會逐漸增加。

 

超過一千七百萬美國人,有這個疾病的徵兆及症狀,而且其中的二百萬人,已經患有功能性失明;有7%年齡超過75歲以上的人,患有末期的退化性黃斑病變;有高達四分之一年齡超過65歲以上的人,患有早期或中期的黃斑病變;因此,研究一個有效的對策及治療方法,減少這個疾病發生及減緩它的繼續惡化,或是阻止它造成嚴重失明及影響生活品質,是迫切需要的。另外值得一提的是,退化性黃斑病變與心血管疾病及腦血管疾病也有相當大的關聯。

 

老年黃斑病變(AMD),最大的風險因素是,黃斑部色素濃度減少或喪失。另一個風險因素是“抽煙”,因為“抽煙”對於黃斑部色素,有相當不利的影響。AMD,又可分為乾澀型老年黃斑病變(Dry AMD),及潮濕型老年黃斑病變(Wet AMD)。乾澀型老年黃斑病變約佔所有病例的90%,發生原因是,在視網膜的黃斑部底部的視網膜色素上皮層細胞(retinal pigment epithelial cells,簡稱RPE),聚積黃白色的沉積物,叫做脈絡膜小疣(drusen),由於RPE細胞失去了排除drusen的能力,造成細胞逐步退化。雖然不會完全失去視覺,不過對於細微的視力作業,例如閱讀、繪畫等,卻會帶來困擾。而潮濕型老年黃斑病變的病例約佔10%,患者黃斑部後部,會出現不正常的血管增生,血管爆裂後,血液流到黃斑部,使感光細胞受損,進而對中央視覺造成嚴重損害。這類病患中,女性多於男性,大多與家族遺傳或“抽煙”等不良生活習慣有關。

 

改變飲食,也許是使老年黃斑病變延後發生,或減緩情形惡化的一個安全、又合乎經濟效益的方法,科學家對於抗氧化的營養素,已持續研究將近二十年之久;在1994年,眼疾疾病案例控制研究中心(the Eye Disease Case Control Study)指出,飲食中增加類胡蘿蔔素的攝取,尤其是富含葉黃素和玉米黃質的食物,可以減少潮濕型老年黃斑病變〈Wet AMD〉發生的機會。

 

一個退化性黃斑病變治療發展較具代表性的實驗,是在2004年所做的「葉黃素抗氧化劑補充的試驗」(Lutein Antioxidant Supplementation Trial,簡稱 LAST),這個試驗的結果顯示,葉黃素與其他營養素,可以改善這個疾病的徵兆及症狀,在一年的試驗期間,補充葉黃素與其他營養素,在所有的參與實驗者中,其黃斑部的色素濃度,皆有明顯的改善,而且在許多視覺功能方面,包括對比敏感度及視覺的敏銳度等,也都有進步的反應。

 

如何避免白內障(Cataracts)除了可以預防AMD及減緩病程的作用外,葉黃素和玉米黃質還能保護眼球,避免白內障的發生及病情的惡化。白內障,是由於眼睛的水晶體,逐漸變得混濁,而導致視力不佳,大部分的老年人皆顯示有白內障的病徵。

 

一個長達12年的「護士健康研究」(Nurses Health Study,簡稱NHS ),針對77,000名年齡在45歲以上的女性護士,在連續12年之間,攝取類胡蘿蔔素,對白內障的形成所產生的影響。在一些研究條件控制,如:年齡及吸煙狀況的前提下,研究結果顯示,攝取最多葉黃素和玉米黃質的女性,罹患嚴重白內障必須以手術摘出情形的機率,比其他人少了22%。經常攝取富含葉黃素營養的菠菜及羽衣甘藍,也與降低罹患白內障的風險有關。 另一個研究是探討葉黃素及維生素E,對患有白內障的老年人,在視力功能上的影響。17名臨床診斷為白內障的病人,參與這項研究。將這些病人分為三組,一組補充15毫克的葉黃素,一組補充100毫克的維生素E(alpha-tocopherol),另一組,則只給予安慰劑;一個星期三次,持續二年。每三個月測量一次,追蹤這些病人的視覺能力,血液中葉黃素及維生素E的含量。實驗結果顯示,補充葉黃素的一組,在視覺敏銳度及光線的敏感度上,表現出視覺能力上的改善。相比之下,補充維生素E的一組,其視覺功能上的表現,也只是維持原狀,但服用安慰劑的一組,則明顯出現視力惡化的情形。這個實驗證明,攝取較多的葉黃素,可以幫助老年人改善其白內障的視覺功能障礙。

 

營養素的劑量,吸收與安全流行病學的研究指出,一個正常人每天需要攝取大約 6-20毫克的葉黃素及玉米黃質,以維持身體的健康。食用大量的水果、蔬菜及雞蛋蛋黃,固然可以增加玉米黃質及葉黃素的吸收,不過單靠飲食還是無法達到毎日的最佳攝取量。尤其是消旋玉米黃質〈Meso-zeaxanthin〉,它是完全無法從日常飲食中攝取得到,而這個營養素,卻佔有25%的黃斑色素結構密度。因此,直接透過營養補充品,補充玉米黃質、葉黃素及消旋玉米黃質〈Meso-zeaxanthin〉,應該是確保攝取到足量的玉米黃質等,這些營養素的最好方法。

 

不過在服用這類營養補充品時需注意到,由於玉米黃質及葉黃素屬於脂溶性的維生素,當他們與日常飲食中的脂肪一起服用,最容易為人體所吸收;但一些降膽固醇藥物,如含有 cholestyramins成份的Questran 及含有colestipol成份的Colestid ,服用後會降低脂溶性類胡蘿蔔素的吸收率;此外玉米油,礦物油及 olestra也一樣會抑制玉米黃質及葉黃素的吸收。

 

至於安全性的問題上,一般而言,玉米黃質及葉黃素,被認為是安全且沒有任何副作用的。根據研究,在每日服用40毫克,連續服用兩個月的情況下,都不會有任何安全上的問題。不過對於孕婦及授乳中的母親而言,截至目前為止,尚沒有做過特別研究,最好還是透過食用一般有色蔬果,來獲取玉米黃質與葉黃素營養比較安全。

 

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